Edición del Miércoles 16 de mayo de 2007

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Salud
Desarrollan novedosa técnica de diagnóstico de neumococo
Científicos de la UNL utilizaron técnicas de biología molecular para el diagnóstico de la bacteria Streptococcus pneumoniae (neumococo), que causa neumonía y meningitis. También estudian las variedades (serotipos) de neumococos que existen y cuáles son los más frecuentes en la región.

Un grupo de investigadores de la Universidad Nacional del Litoral (UNL) desarrolló un método de diagnóstico mediante técnicas de biología molecular que aumenta considerablemente la eficacia del diagnóstico de la bacteria mediante pruebas de sangre.

La bacteria Streptococcus pneumoniae, también conocida como neumococo, es una de las causas principales de enfermedades como la neumonía y la meningitis, de gran incidencia en la población infantil. De hecho, la neumonía es la principal causa de internación hospitalaria pediátrica. Con un índice de mortalidad que ronda entre el 8 y 10%, es necesario el desarrollo científico que facilite el diagnóstico y la prevención.>

"Utilizamos una técnica de biología molecular para identificar al neumococo en la sangre o líquido pleural (líquido en los pulmones)", explicó la Dra. Clara Mayoral, investigadora de la Facultad de Bioquímica y Ciencias Biológicas (FBCB) de la UNL.>

"Los métodos utilizados corrientemente para el diagnóstico de esta infección bacteriana son el cultivo de sangre y/o punción pleural, y los inmunológicos. Los primeros presentan la desventaja de requerir de 48 a 72 horas para la obtención de resultados y éstos son negativos en un 90 % de los casos, porque el número de bacterias en circulación es bajo o se ha recibido terapia antibiótica previa. Por otra parte los métodos inmunológicos presentan menor sensibilidad y baja especificidad", comentó Mayoral.>

El trabajo

La investigación fue llevada a cabo sobre muestras de sangre de pacientes del Hospital de Niños de Santa Fe Dr. Orlando Alassia. Se clasificaron en cinco grupos. El grupo de mayor interés para el estudio comprendía a los pacientes que fueron diagnosticados con neumonía por otras vías (radiológica, clínica), pero habían tenido un resultado negativo en el hemocultivo (cultivo de la sangre).

Luego de aplicar la técnica de biología molecular llamada Protein Chain Reaction (PCR), que reconoce al neumococo a través de una de sus proteínas, se obtuvieron diagnósticos positivos en un 71% de los casos, lo que representa una gran eficacia.>

Otro grupo de pacientes correspondían a aquellos que tuvieron un diagnóstico positivo de neumonía mediante el hemocultivo. Contrariamente con lo que se esperaba, la aplicación de la nueva técnica arrojó un diagnóstico positivo sólo para el 83% de estos pacientes. Luego se determinó que la diferencia se debía a que los pacientes se encontraban bajo tratamiento antibiótico por más de 48 horas.>

Los otros tres grupos que se observaron correspondían a pacientes que padecían de neumonía pero de tipo viral, no bacteriana; pacientes con neumonía bacteriana pero no causada por el neumococo; y finalmente pacientes internados sin enfermedades respiratorias. En todos estos casos, la experimentación arrojó resultados negativos, sin falsos positivos.>

Para poder aplicar la técnica de biología molecular PCR es necesario primero extraer el ADN (ácido desoxirribonucleico) de la bacteria. "Para esto existen diferentes técnicas, algunas muy sencillas pero costosas, como son muchos kits comerciales; y otras más económicas pero muy laboriosas. Nosotros aplicamos una técnica muy sencilla y económica de extracción por calor, que no utiliza productos tóxicos ni requiere una infraestructura especial. Esta técnica ya se había usado exitosamente con otras cepas; el desafío era que funcione para los neumococos", explicó Mayoral.>

Otros desarrollos

Actualmente, el grupo de investigación liderado por la Dra. Mayoral (e integrado por el Dr. Fabián Zalazar, las Bioq. María Rosa Baroni, Rita Giani y Melania Noroña y la Lic. Mara Della Bianca) está comenzando otra línea de investigación, financiada por la UNL a través de los Cursos de Acción para la Investigación y el Desarrollo (CAI+D).

Consiste en la identificación, también mediante técnicas de biología molecular, de las variedades de neumococo que afectan a los niños internados por casos de neumonías y meningitis en el Hospital de Niños de la ciudad. Esta información permitiría en un futuro formular una vacuna regional contra la neumonía.>

De los 90 serotipos de esta bacteria, 30 son patógenos. Los serotipos varían con la región geográfica, la edad del paciente y el transcurso del tiempo.>

El estudio se basa en que, entre los componentes del neumococo, se encuentra una proteína llamada PspA; que si se administra al organismo es capaz de generar defensas para una diversidad de tipos de neumococo.>

"Existen tres familias de la proteína PspA y cada una protege para una variedad determinada de serotipos de neumococo. Sabiendo cuáles son los que mayormente afectan a los niños de la región, nosotros podemos decir qué familias son más importantes utilizar. Para el desarrollo efectivo de la vacuna debemos obtener más información acerca de la familia de PspA contenida en las bacterias neumocócicas halladas en la región", comentó Mayoral.>

"Actualmente las vacunas disponibles son importadas, y están elaboradas con los serotipos frecuentes en esos países, por lo que esta información permitiría que un laboratorio desarrolle una versión adecuada a las necesidades de la zona", aclaró.>

(C) Priscila Fernández - UNL - El Litoral





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